老虎機的機會成本

吃角子老虎機不同設計的經濟學原理
吃角子老虎機不同設計的經濟學原理

人類的日常行為充滿了經濟智慧,每做一事,都包含著憑“機會成本”所作出的對本身最有利的取捨曾去北美(歐洲似不多見)旅行的讀者,大多有從街邊吃角子機買報紙和買飲料的經驗,但發現這兩種吃角子機大有分別者,相信不會很多。事實上,這兩種吃角子機,在設計上是大為不同的。報紙吃角子機的蓋子可以掀起來,你照指示放進一定的角子後,蓋子可隨手掀開,顧客可從一疊報紙上抽取一份或多份;但吃角子飲料機——比如可口可樂機,其設計則大異其趣。你按照指示放進一定角子後,只有一罐汽水從下面的缺口滾出來。兩者的最大區別是,前者可“隨意取用”,後者則按吃進角子的多少照價供應等量的汽水。

為什麼這兩類吃角子機有不同的設計?經濟學能提供合理的解釋。不過,經濟學原理雖然放諸四海而皆準,在實踐層面則非如此。解釋售賣不同商品的吃子角機設計互異的理論無懈可擊,但這並不等於說到處均可仿效。

老虎機的邊際效用遞減法則

經濟學上有所謂“邊際效用遞減法則”(Law of Diminishing Marginal Utility,亦稱高遜第一法則),它指出,當你享受某種足以令你快樂或滿足的東西時,最初的單元帶來的快樂或滿足最大,以後漸次增加的單元,效用相應下降。

以報紙為例,你讀過一份之後,已吸收了所有你想得到的資訊或意見,這方面你的需求已完全獲得滿足,要第二份有何用呢?這意味它的邊際效用已大幅“遞減”,因此,通常來說,你絕不需要第二份相同的報紙。基於此種理解,街邊賣報紙的吃角子機一經“餵飽”角子,蓋子就打開,讓顧客伸手抽取一份報紙,而絕不擔心顧客會多拿報紙——只因第二份報紙的邊際效用已失。但飲料的邊際效用遞減程度較慢,而且不像報紙有時效;且飲料可以貯存,亦可供多人同時飲用,還有轉手售出的價值。人性畢竟是自利和貪婪的,即使在最文明、教育最普及的國度,人性亦不會變(人性若變了,經濟學的假設便被徹底推翻),因此,飲料公司不得不作較大投資,設計和製造出遠較賣報紙機複雜的吃角子機。

上述解釋或許有點牽強,只是,除此之外,筆者不能從理論上對這兩種吃角子機的不同設計作出合理的解釋。

老虎機理論效應

不過,可以任由顧客自取報紙的吃角子機,在香港、英國,在中國大陸和東南亞諸國,卻是行不通的。這不是說邊際效用遞減法則失效,而是報紙在這些地方有閱讀以外的“效用”。以香港來說,除了可供閱讀,報紙還可以包東西、鋪飯桌甚至有再售價值。舉例來說,如果《信報》放在可以打開任由顧客自取的吃角子機售賣,假設機內存100份報紙,我們相信報社極有可能每天只收到6元(《信報》的零售價)。所有100份報紙都給搬光——有人以6元的代價取出所有報紙,在附近擺地攤大減價(比如以5元一份)出售,這是毫不出奇的事。在英國,報紙則可用來包“炸魚與薯條”;在中國大陸和其他發展中國家,報紙亦有閱讀以外的用途,舊報紙還可當廢紙售賣。這等於說報紙沒有時效,自然有人不老實了。因此,即使理論正確無誤,由於“國情”不同,便不能照搬使用。

凱恩斯說“經濟學是研究人類日常生活的學問”,這絕對正確。人類的日常行為充滿了經濟智慧,因此每做一事,都包含著憑“機會成本”所作出的對本身最有利的取捨(trade off)。觀察不同設計的吃角子機,“悟出一番道理”,真是樂趣無窮。只是,筆者要強調指出,適合甲國的理論不一定可原封不動移用於乙國,這是所有學經濟學的人都應注意的。

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